【MLB專欄】19年後重返世界大賽 Dusty Baker率領太空人尋求救贖(下)

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雖說太空人與總教練Dusty Baker在2020年尷尬的球季中有不差的表現,但是球隊在2021年來到後,卻面臨了各種挑戰,他們先是在季前的自由球員市場上,失去了北漂多倫多的主力外野手George Springer,留下了中外野的巨坑。除此之外,太空人也面臨了傷害很大的傷兵問題。老王牌Justin Verlander因前一年接受Tommy John手術而報銷,當家三壘手Alex Bregman先是在六月中因為左四頭肌拉傷而缺陣兩個月的比賽、今年上半季打擊表現出色的Michael Brantley,卻因為膝蓋傷勢而在球季後段下滑、前賽揚獎得主Zack Greinke露出老態外,還因為脖子僵硬差點無法在季後賽出賽、原本期盼可以替牛棚貢獻的Pedro Baez,因為右肩受傷而整季報銷。

Dusty Baker(圖前排中)振臂高揮慶祝休士頓太空人奪下美聯冠軍。(Photo by Elsa/Getty Images)
Dusty Baker(圖前排中)振臂高揮慶祝休士頓太空人奪下美聯冠軍。(Photo by Elsa/Getty Images)

儘管遇到了這麼多挫折,太空人卻因為包括Brantley、Correa、Kyle Tucker和Yuli Gurriel等打者傑出的表現,建立起全聯盟最會選球又最不會揮空的強力打線。而在數據輔助下,太空人的內、外野守備也成為全大聯盟的模範。當然,Baker在休息室坐鎮,除了給予球員們熱情鼓勵外,也充分展現棒壇老前輩的風範,帶領這些球員們在噓聲中繳出傲人的成績。隔了一年後,Baker和太空人再度稱霸美聯西區,並且以美聯第二種子的身分再次進入季後賽

到了季後賽,Baker和太空人先後面對芝加哥白襪與波士頓紅襪兩雙襪子的挑戰。在首輪面對白襪的系列賽中,太空人的打線完完全全宰制了近況糟糕的白襪投手群。但到了美聯冠軍戰賽前,太空人王牌先發Lance McCullers因右手臂肌肉拉傷而無法上場,讓先發投手狀況不穩的太空人遇到了空前的麻煩,紅襪打線則持續了火熱的狀態,在前四場比賽把太空人先發輪值打得滿頭包。

然而,太空人雖然因為先發投手的不穩而陷入劣勢,但在Yordan Alvarez和Tucker兩位年輕重砲的領軍下,太空人打線在最後三場比賽徹底突破了紅襪的封鎖。而在第二、三戰跌跌撞撞的投手群則因為投手教練Brett Strom臨陣變計,改以速球猛攻好球帶,改善了投手的表現。不過就像前面講的,太空人能夠過關,Baker事實上也功不可沒。Baker的運籌帷幄,特別是第四戰的牛棚調度,讓太空人得以適時止血保住生機。除了他這幾場利用牛棚編織出密不透風的防護網外,Baker第四戰以Jason Castro代打先發捕手Martin Maldonado擊出致勝安(雖然主審Laz Diaz的誤判也有推波助瀾),以及之後堅持用守備、配球與接球較優的Maldonado等操作,至少在最後上都有了好的結果。

而雖然Baker在第六戰賽後透露在比賽中後段想到自己過去在第六戰兩次不幸的慘案,但他仍舊鎮定地依照自己與球團的計畫走,當他一察覺到今年技驚四方的Luis Garcia開始露出紕漏,Baker便明快換投。Baker這番操作,的確讓人想起十九年前他在世界大賽第六戰第七局,把當時開始遇到瓶頸的Russ Ortiz換下,結果卻被安納罕天使從0比5落後逆轉。回想起2002年把Ortiz換下的「黑歷史」,Baker也在賽後談到了自己現在對投手的應用思維:

「現在的我會綜合包括對不同比賽的狀態觀察、自己球隊的理解、和各個球員的數據分析等因素,然後再看當下的比賽以及選手們對比賽的預期狀態等因素。我當時換下Ortiz的調度,今天的棒球界會認為是合理的。但在當時,人們卻會質疑:『為什麼你那麼早換人?』搞不好我在當時其實是走在時代的前面呢!」

而也正是因為這些眾人因他過往「黑歷史」所貼的標籤,給了Baker更多動力去帶領太空人邁向榮耀。在他的認知中,他和太空人身上都背負著罵名。當然,比起太空人想要證明自己的實力,Baker的使命卻含有不同的意義。儘管我們可以去評論Baker的調度是否合理,但對於從球員時期就必須面對美國社會中種族歧視的Baker來說,在世界大賽奪冠的意義不僅是對自己的肯定,也是替非裔族群撕去負面標籤。

「有些人會說:『你沒這樣做、你根本能力就不好、你不知道怎麼去使用你的牛棚、你不喜歡年輕選手等。』我這些年聽到了很多評論,而大部分都不是正面的。」Baker表示,「身為一位非裔美國人,我們往往不會被人以具有聰明才智來稱讚,而這種類似的負面評論,我這一生聽很多了。而這就是為什麼我會想要帶領這支球隊的原因,因為我們都背負著一些不好的標籤。」

「可能就算到了我死了之後,這標籤仍然會在,但那並不重要。接下來不管如何,我著重的就是我自己、球員們和上天如何看待我,其他的都不重要。就像我告訴球員們的一樣:除了你自己、你的家人還有上帝以外,你們現在不需要去證明給誰看。當你成功了,之後其他人就會開始認同你的能力。」

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