【MLB專欄】脫胎換骨 Austin Riley帶領斧頭幫獵殺十月

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ATLANTA, GA - SEPTEMBER 07: Austin Riley (27) of the Atlanta Braves bats during the Tuesday night MLB game between the Atlanta Braves and the Washington Nationals on September 07, 2021 at Truist Park in Atlanta, Georgia.   (Photo by David J. Griffin/Icon Sportswire via Getty Images)
Austin Riley。(Photo by David J. Griffin/Icon Sportswire via Getty Images)

亞特蘭大勇士隊在去年以一勝之遙錯過世界大賽後,原被預估會是今年國聯東區的一大勁旅。然而開季慢熱以及接二連三的傷病肆虐,勇士隊要複製去年的成績看起來遙不可及,尤其在新世代球星Ronald Acuña Jr.右膝前十字韌帶完全撕裂後,勇士隊的2021年球季看起來凶多吉少。

但由於國聯東區各球團狀態混沌,各自遇上了傷兵潮、新冠肺炎流行和選手表現遠不如預期等,目前陣容有如拼裝車的勇士隊如今卻成為了國聯東區龍頭。不過,勇士隊的逆轉並不完全是因為對手崩盤所導致。這段期間,有一位年輕強棒挺身而出,成為了斧頭幫在場上取勝的重要領袖。這個人,就是Austin Riley。

在2015年選秀會以高中二刀流獲得勇士隊青睞的Riley,曾經是農場中的重點大物之一。早在2019年上大聯盟時,亞特蘭大勇士隊年輕三壘手Austin Riley就以其驚為天人的長打砲火技驚四座,也被許多勇士迷視為球隊未來的一大主力。

在新人球季開始後,Riley在前20場比賽中表現有如神助,不僅打出了.329/.369/.696的打擊三圍,還扛出9支全壘打。如果用現代拿來評斷打者在聯盟中的能力評比的wRC+(標準化加權得分創造值)來看,Riley當時的wRC+是可怕的166,也就是高於聯盟平均66%。他在這期間的xwOBA,也就是預期加權上壘率,更是排在全聯盟第6。然而,這段期間Riley也出現了低保送率與高三振率的情況。再加上對手發現了Riley對於高角度速球與低角度變化球揮棒紀律差勁,成績也隨之崩盤。

隔了一年後,雖然在季後賽偶有佳作,例如在國聯冠軍系列賽第一戰九局上半對道奇隊後援投手Blake Treinen的超前轟,但是Riley的選球與擊球仍未有起色,甚至到了2021年球季開始時,Riley也經歷了半個月的迷航。球評與球迷也紛紛開始質疑:Austin Riley還有救嗎?

所幸,Riley在4月中後段開始谷底反彈,從原本不到聯盟平均的打者,搖身一變成為了不容小覷的強打。當時,包括筆者等人都質疑:Riley的崛起究竟是一位巨星的誕生,還是如煙火一般燦爛但短暫的炫目曇花一現?轉眼之間,當時的問號如今被斗大的驚嘆號取而代之。

截至美國時間9月8日賽後,Austin Riley目前的打擊三圍是.303/.377/.535,全壘打打了29支,wRC+則是140(高於聯盟平均40%),排在全聯盟第14,更是在全國聯排第8。相較於過往,Riley今年最明顯的進步在於本壘板紀律的提升與三振率的下修。在過去兩季保送率和三振率分別是6.4%和31.2%的Riley,本季都突飛猛進,來到了9.2%與24.0%。

但Riley在明星賽後,又更加令人聞風喪膽了。從7月16日之後,Riley繳出了.340/.399/.633的打擊三圍、分別在全大聯盟位居第2、8和9名;15轟則是和另外3名打者並列第5。

進階數據方面,Riley的wRC+高達169,只落後給Bryce Harper、Juan Soto和Will Smith 3位年輕強棒。而雖然xwOBA並沒有像其他帳面數據那麼耀眼,但是Riley的.380仍舊排在第24名。

所以,到底是什麼因素,讓Austin Riley從失落的新秀大霧,轉變成勇士隊最不可或缺的主力巨砲?長年追蹤新秀的知名球探和棒球作家Keith Law在近日於《運動員報(The Athletic)》出版的文章中提到:Riley從高中到今年以前,雖然擁有很好的長打爆發力,卻沒有足夠的揮棒速度讓他可以應付大聯盟的速球。再加上過去的揮棒紀律不成熟,Riley容易被高角度速球誘惑,造成不必要的揮空或是無效的揮擊。

Riley本人在接受訪問時表示新人球季結束後,就因為知道這個問題而開始與勇士隊小聯盟打擊指導教練Michael Brumley,也就是前統一7-11獅打擊教練柏安力,著手修改這問題。首先,Riley和柏安力立下了目標,加強對球路的閱讀,然後減少對高角度速球的揮棒慾望。經過大量的視覺模擬練習,Riley對球路的預判及閱讀進步神速,不僅讓他在本壘板更有耐性,即使出手揮擊時也降低揮空次數。

柏安力受訪時則透露他在2018年加入勇士隊體系時,Riley就是他最初的徒弟。同樣出身美國南部,與Riley一樣熱衷於狩獵和捕魚的柏安力,便常用狩獵的術語及觀念,導正Riley的打擊觀念和心態。他勸導Riley與其在打擊時著重在自己的打擊漏洞,不如把打擊的策略改成針對來球的位置反應。他認為這樣的心理調整有助於Riley的即時調整,也增強他的擊球率。

當然,除了策略改革外,柏安力也和勇士隊打擊教練Kevin Seitzer,外加名人堂前輩Chipper Jones的提點,修改了Riley過去重心過度後傾、跨步過大和下半身僵硬的問題,進而讓Riley能更順暢地揮擊和轉換力量。Riley也在上MLB官方電視台接受前勇士球員,現任MLB球評的Mark DeRosa訪問時提到,自己現在揮棒時會強調球棒、雙手手肘與身體間,要維持一定的空間,以確保每次揮擊時能夠製造穩定的揮擊平面,而不形成下砍的窘境。

綜合了心態及動作上的調整,改造後的Riley對好球帶以外的球揮棒率從新人年的41.3%降到33.1%,整體擊球率也從63.2%提升至74.5%。不再亂揮壞球又提升了擊球率,Riley就從原本令人難以直視的盲劍客,蛻變為斧頭幫現任的頭號危險人物。

在當今各位選手利用影片及數據改造自己的年代中,Austin Riley除了落實了動作上的修正外,他也經歷了心靈的洗滌,剔除過去的陋習及對弱點的懼怕。建立了自己在打擊區的自信和更完善的策略。而這樣的Austin Riley,將會是勇士隊今年以及未來可以倚賴的球隊主力。這也讓勇士隊在有了Acuña和當家二壘手Ozzie Albies之後,又多了一位可以輔佐老幫主Freddie Freeman在日後拚戰的一大核心。

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