【專欄】LPGA世界巡迴賽?

翁明璽
LPGA世界巡迴賽?。(作者提供)
LPGA世界巡迴賽?。(作者提供)

美國LPGA和女子歐洲巡迴賽(LET)上週共同宣佈,雙方將成立各佔一半的合資公司,共同推動高爾夫在歐洲和世界各地的發展,不禁讓人開始期待未來有可能出現真正的世界LPGA巡迴賽。

女子歐巡賽創立於1979年,比LPGA晚了二十九年,草創期隸屬英國&愛爾蘭職業高爾夫協會(Professional Golfers' Association of Great Britain and Ireland),1988年獨立時名為歐洲女子職業高爾夫協會,並在2000年改用今天大家熟悉的名字。

2004年之前,歐巡賽在世界高壇微不足道,一年不到十五場比賽,但2007年成長至二十四場,並在2008年達到高峰的二十八站。然而,2009年受到金融風暴衝擊,加上頂尖選手爭相跨海參加美國LPGA,造成贊助金額持續下滑,去年滑落至十五站,總算今年回到二十場的水準,全年總獎金約為一千四百七十萬美元。

看起來這樣的獎金規模並不少,但如果細看內容,你會發現行程表中光是Evian Championship(愛維養錦標賽)、AIG Women's British Open(英國公開賽)和Aberdeen Standard Investments Ladies Scottish Open(蘇格蘭公開賽)三場大賽,合計就高達一千零一十萬美元,意味著其他十七站的比賽平均獎金只有二十七餘萬美元。

可想而知,大多數女子歐巡賽會員選手都是苦哈哈的,基本上抱持的心態不外乎磨練幾年,累積未來挑戰美國LPGA的實力,不過隨著美、歐兩大女子巡迴賽攜手合作,未來除了比賽和獎金增加之外,甚至有可能像辛巡賽畢業生那樣,直取美國LPGA資格。

更讓人期待的是,如果美國LPGA正式收編女子歐巡賽的既有行程,不就順勢誕生全年超過四十場以上的世界LPGA巡迴賽?

美國LPGA在2011年跌入谷底,全年只有二十四場比賽,雖然此後逐年成長,最多就是三十四場,比日本LPGA還不如,加上多場沒有淘汰制的海外系列賽,以致於許多排序後段班的選手,一年能打的比賽十分有限,獎金收入當然不可能太多,像上季百大門檻為127,365美元,比冠巡賽排名七十四的Joey Sindelar(喬伊‧辛德勒)還差,更別提美巡賽一年進帳851,329美元,都保住不新球季先發地位優渥環境。

當局在過去幾年試圖拓展亞洲市場,或許是因為主辦門檻太高(總花費可能要六百萬美元),始終未見突破性成長,今年秋天甚至只剩四場,不過就在入主女子歐巡賽後,確實增加不少兩大巡迴賽合併的想像空間,進一步打造類似WTA(網球)那樣的世界LPGA巡迴賽。

想想看,如果把一些歐巡賽納入LPGA體系,例如最近兩個月來進行的Lacoste Ladies Open de France(法國女子公開賽)、Estrella Damm Mediterranean Ladies Open(地中海女子公開賽)和Andalucia Costa del Sol Open de Espana(西班牙女子公開賽),並增加瑞典、德國、荷蘭等賽事,搭配原本的三大賽,每年自然形成為期二至三個月的旅美歐洲選手返鄉行程。

既然無法在美國本土招到更多的贊助商,亞洲場次似乎又裹足不前,何不直接併購奄奄一息的歐巡賽,然後另行建立和辛巡賽同位階的歐洲次級賽,這大概也是Michael Whan(麥克‧韋恩)續任執行長後,唯一能夠壯大美國LPGA的方式吧!

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