【MLB/正義鷹大俠】追逐不朽:Albert Pujols柳暗花明的700轟之路

聖路易紅雀陣中大學長Albert Pujols。(Photo by Dilip Vishwanat/Getty Images)
聖路易紅雀陣中大學長Albert Pujols。(Photo by Dilip Vishwanat/Getty Images)

文/正義鷹大俠(訂閱《MLB星系》,享受更多MLB專業好文)

今年7月,當聯盟主席Rob Manfred援引季前勞資協議新增條款,宣布挑選42歲的Albert Pujols進入明星賽陣容、以表彰其終身成就時,「最後榮光」這4個字相信就閃現過不少人腦海。10天後,一年一度的明星週全壘打大賽隆重登場,高齡42歲、頂著「史上最老參賽者」頭銜挑戰的「生化人」於首輪力退費城費城人重砲Kyle Schwarber,接著又以1轟之差惜敗給最終稱王的Juan Soto之後,相信更多人已經抱著「這或許是他球涯最後巔峰了吧?」的念頭、在心裡默默向傳奇道別。

Albert Pujols參與2022大聯盟明星賽。(Photo by Kevork Djansezian/Getty Images)
Albert Pujols參與2022大聯盟明星賽。(Photo by Kevork Djansezian/Getty Images)

其實即使不算進季後賽,當時距離賽季結束也還有2個半月,包括媒體在內的所有人幾乎迫不及待向Pujols說再見似乎還嫌太早,只是若回頭再看看「生化人」前面大半季的表現,或許就不難理解。

帶著去年季中轉戰洛杉磯道奇並專司代打的不俗表現,以及季後投身祖國冬季聯盟的逆齡拚勁,季前Pujols決定重返老東家聖路易紅雀,並宣告這將是「生涯終季」,頗有蓄勢待發、巡迴接受禮讚的雄心壯志。孰料隨著被納入明星賽的消息披露,他的例行賽打擊三圍卻低到僅有0.198/0.286/0.333,全壘打數也才4支,整個6月甚至連1轟都擠不出來,和去年效力藍衫軍85戰12轟的表現相去甚遠,難怪多數人當時會將他在明星週的演出視為其生涯最終榮光,更別提季前一度被寄予期望,再敲21轟就有機會重現球史僅3人達標的700轟神蹟了。

仔細推敲,當時除了火力凍結,年事已高、長年征戰的病痛纏身也導致Pujols行動受限;成長於打擊率和長打並重的年代,則讓他在盛行「球往上打」、「以三振換取全壘打」的潮流中顯得突兀,在在是挑戰全壘打紀錄的絆腳石,「從高中時期我就被告知,如果你遭到三振幾乎就形同對球隊二次傷害。因為把球打進場內能迫使防守者動起來,如果對方在2出局時發生失誤,你便能延續攻勢;但如果被K掉,這半局就結束了。」Pujols於2017年曾表示:「身為職業選手,『OK,你得把球打進場內』一直是我所追求的目標。」

另外身為高齡選手,只要一陷入低潮即可能比年輕時更難脫困。據統計,本季Pujols曾兩度出現17場以上的全壘打乾旱期,對於主職代打、出賽不固定的他來說,追逐700轟更形吃力,至於逼近目標時的壓力則無需待言。但神奇的是,就在明星賽短暫綻發光芒後相隔短短6個星期,情況卻有了180度的大逆轉。

獲邀進入仲夏夜盛宴彷彿是帖回春聖藥,得知消息2天後,Pujols繳出單場4支3、1轟1打點的精采表現,並隨即拉開長達2個月、至今仍持續的火燙演出,期間非但打擊率高達3成33、43戰14轟的成績令人咋舌(註),更屢屢寫下和全壘打相關的驚人紀錄。其中包括史上7月份飆出最多轟的42歲以上選手;成為單場擊發雙響砲且締造4支安打的最年長紀錄保持人;超越名人堂「全能典範」Willie Mays、以64場名列單場締造2轟以上紀錄榜5強;晉身古今唯一年逾42歲、卻能在單一球季7月份之後炸裂逾13轟的長青重砲…等。

一番摧枯拉朽的猛攻後,不僅崇敬的眼光重回Pujols身上、讓平常被隊友暱稱為「阿公」的他再度化身「普神」,也趁勢超越榜上位居第4的A-Rod、生涯全壘打數來到697轟。至於古今只有「黯影巨人」Barry Bonds、「大錘子」漢克阿倫、「棒球之王」Babe Ruth三雄曾叩關的700轟偉業,也轉眼來到面前。

不難想見,這段時間以來Pujols手感絕佳,就連睽違11年再度成為隊友的強投Adam Wainwright都明顯察覺:「當他炸裂時有一種聲音,然後他會站在打擊區做那種動作,你就知道他開轟了,他總是有那種神情。」一邊說道,向來活潑的Wainwright邊模仿著老戰友將縫線球送出場時的姿勢和表情。

此外,從8月22日將芝加哥小熊左投Drew Smyly一顆離地4.23英呎、幾乎就在肩頭位置的速球掃成全壘打的誇張表現,也能看出「普神」的狀況有多威。堪稱本季國聯MVP大熱門的隊友Paul Goldschmidt不但被爆料在這發紅不讓出牆時失聲驚呼「那是怎麼辦到的啦!」事後也不忘給予Pujols認證:「這有點滑稽,但你能做的只有微笑和大笑,這就是為何他是史上最佳打者之一。」

之所以能找回手感,除了每天都是全隊最早到場準備、即使低潮也不懈怠的努力,Pujols複製去年效力道奇時對戰左投的強勢表現亦為關鍵。今年他打左投的攻擊指數OPS值幾乎是右投的翻倍;即使更常面對右投,全壘打數同樣是懸殊的12比6,截至目前對決左投的攻擊指數OPS值更高居聯盟探花,僅次於Goldschmidt和亞特蘭大勇士隊強打Austin Riley。

前述遭砲擊的苦主Smyly則進一步解釋,「普神」對於多數左投擅長的低角度曲球和偏高直球都具備狙擊力,且據他觀察,Pujols至少在對左投時採取提早出手、而非把球跟進來一些再揮棒的打擊策略明顯異於當今潮流:「他看起來像是要拉擊每一球,通常來說這麼做你必須去賭投進來的是直球或曲球,但他現在兩種都能打。」

「在我生涯當中,有12年被這些球迷注入能量,包括了季後賽,但星期五那天我覺得有所不同,」上述原因外,Pujols也將自己全壘打爆發、有機會敲出700轟歸功於球迷,並提到不久前在主場系列賽對決小熊的感受:「我不知道那是什麼,但我感覺到了。」無怪乎日前他慷慨將扛出的生涯第697轟送給撿到球但有意歸還的粉絲,而非保留該球作為紀念,即使對方是客場球迷,「我相信她擁有這顆球,會比我把它放在球盒中展示來得更加有意義。」

Albert Pujols擊出生涯第697轟。(Photo by Justin Berl/Getty Images)
Albert Pujols擊出生涯第697轟。(Photo by Justin Berl/Getty Images)

眼看著即將登頂,即使是同袍戰友,紅雀隊成員們仍難以抗拒在場邊頓時變身球迷般流露崇拜眼神,「這是令人難以置信的,」季中補強入隊的左投Jose Quintana讚嘆道:「看到像他這樣的球員,感覺像是活在夢裡。」就連身為陣中主帥的Oliver Marmol也不禁著迷,「偶爾當你被球賽吸引、退後一步看的時候也會一秒變球迷,並體會到所有人都會經歷的一切。」這位36歲的菜鳥教頭不忘補充:「我們現在所目睹的,是毫無疑問的傳奇。」

不過相較於所有人滿心期待,「普神」看似氣定神閒的一席話,或許才是他本季得以逆勢再起,並值得眾人堅信最終能攀上700轟巔峰的最有力明證吧?

「我想我會試著放手讓事情自然發展並且享受它,假如它要發生,那就發生吧。」

註:成績統計至美國時間9月11日。

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