MLB專欄》James Paxton,洋基先發輪值的第二張王牌?

The Yankees’ trade for Mariners ace James Paxton. (Getty Images)
The Yankees’ trade for Mariners ace James Paxton. (Getty Images)

洋基隊先發輪值在今年季後賽的窘態讓人印象深刻 — 五場比賽總共只吃下17局,被打擊率逼近三成、防禦率高達7.94;分區系列賽J.A.Happ、Luis Severino、C.C.Sabathia輪番被世仇紅襪隊打爆,更讓紐約客氣得跳腳。球季結束後,隨著Happ、Sabathia的合約都剛好到期,補強先發戰力順理成章地成為條紋軍的首要任務。休賽季才剛開始,紐約洋基的掌舵手Brian Cashman便迫不及待地四處詢價,無論是自由球員、或交易市場,都緊鑼密鼓的接洽各種可能的選項。

平心而論,洋基先發投手群今年的表現其實不差 — 根據進階數據網站FanGraphs的估算,條紋軍輪值本季加總繳出16.9WAR(勝場貢獻數)、排MLB第五高;進階投球數據FIP低於聯盟平均13%、xFIP低於均值11%,兩項成績也分別排聯盟第四、第五。雖然季後賽表現不佳,但那終究只是小樣本的結果;實在不必因為一個短期系列戰,就全盤否定先發投手群一整年的貢獻。話雖如此,Cashman依然擁有充分的補強理由 — 除了前述的Happ、Sabathia都離隊,更重要的是,美聯其他季後賽級強權的輪值戰力也都強得可怕。

New York Yankees starting pitcher J.A. Happ (AP Photo/Elise Amendola)
New York Yankees starting pitcher J.A. Happ (AP Photo/Elise Amendola)

本季全美職只有兩隊的先發投手群,無論WAR、防禦率、FIP、xFIP通通勝過洋基 — 他們分別是美聯中區和西區的王者印地安人、太空人。Justin Verlander、Gerrit Cole、Corey Kluber、Trevor Bauer、Carlos Carrasco都是曾經拿過、或將來有機會拚賽揚獎的一流強投。今年例行賽狂拿108勝、最終也成功奪得冠軍的紅襪,這季先發輪值的WAR也有聯盟第六的水準,防禦率、FIP、xFIP分別排MLB第四、第七、第八,也沒有輸洋基很多。考量上述幾隊近年的戰力水準,若洋基未來想繼續衝擊冠軍,往後在季後賽狹路相逢、必須輾過他們才能晉級的機率相當高。

此外,連三年看著世仇紅襪在分區稱王、本季即使奪下100勝仍得從外卡打起,受夠這種挫折感的洋基若選擇在這個冬天當大買家,完全不會讓人意外。去年只差一勝就能進世界大賽、今年則打出美職前三強的戰績,各種跡象都證明球隊的實力早已來到足以挑戰中原的階段。Cashman先用一張一年8M的短約,簽回年滿38歲的Sabathia — 除了難以量化、偏重精神層面的老將價值,連三年防禦率低於4、近三季年平均可貢獻3.1WAR,都證明年紀還未能阻止他繼續替洋基投出夠水準的成績。不過,找回CC僅只是Cashman端上的開胃菜而已。

New York Yankees pitcher C. C. Sabathia (AP Photo/Craig Ruttle)
New York Yankees pitcher C. C. Sabathia (AP Photo/Craig Ruttle)

昨天洋基找上了水手隊,完成一筆重大交易 — 前者取得強力左投James Paxton,代價是送走農場頭號新秀、同樣是先發左投的Justus Sheffield,以及另外兩位配菜Erik Swanson、Dom Thompson-Williams。如果你對Paxton的實力沒有太多概念,以下這張表格列出的數據,應該足夠證明他有多少能耐:

FIP、xFIP都只參考投手的三項投球成績:前者只看三振、保送、全壘打,後者則是將全壘打替換成滾地球率 — 因為已經有很多研究證明過,這幾個項目是投手最能全權控制、持續性最高、相對不易被守備或運氣影響的數據。而FIP- 和 xFIP- 則是拿FIP、xFIP與聯盟平均做校正之後,算出的進階投球成績;100為平均值、數值越低代表投球效率越好。我們可從上面的表格發現,Paxton過去三年69FIP-、74xFIP- 的投球效率,都是大聯盟前七名的績效。兩項數據同時榜上有名的還有新隊友Luis Severino — 他今年不過才24歲、未來不可限量;而如今兩人有機會同隊,敵軍將會多麼頭疼自然不須贅述。

James Paxton (AP Photo/John Froschauer)
James Paxton (AP Photo/John Froschauer)

Paxton並非沒有隱憂 — 首先,他明年將邁入30歲、可能已經過了巔峰期。此外,他是一名傷痛史豐富、每年都固定得向傷兵名單報到的投手 — 今年吃下160.1局已經是大聯盟生涯新高,手肘、前臂、下背部、手指……幾乎任何與投球相關的部位都受傷過。但另一方面,他的肩膀和手肘 — 投手最重要的部位 — 從來沒出現過嚴重的內傷(之前手肘受傷是因為被強襲球擊中)、也未曾動過刀,而且他最近三年逐季分別有31、24、28場先發。雖然出席率依舊不是強項,但也沒痛到讓人坐立難安的程度。

即便每年都得花一些時間養傷喘息,Paxton近三季仍分別有3.5、4.6、3.8WAR的貢獻,對於明年可以預見的美東肉搏戰,這幾勝的升級顯然至關重要。也許Sheffield未來幾年會是一名不錯、且廉價的中段先發,也或許Swanson將能成為一位可被倚重的牛棚人手;但前者的控球與變速球仍不穩定、成熟度還有提升空間,後者則是已經年滿25歲、早已到達天花板,不是什麼無法割捨的寶貝。反觀Paxton雖然有些傷病史,但當他能健康站上投手丘,投球效率絕對是聯盟頂級 — 此特點在季後賽這種短期系列戰,想必非常受用。

James Paxton (AP Photo/Jae C. Hong)
James Paxton (AP Photo/Jae C. Hong)

Paxton的合約還剩兩年、且未來兩季的預估薪資大約僅2500萬美金左右;而像他這種效率高超的強投的市場價值,理論上年薪應該動輒3000萬起跳、甚至可能逼近4000萬(考量合約只綁兩年、直接避開老化風險)。所以,水手隊開口要求像Sheffield這種全美前50強、未來有機會成為優質先發的年輕新秀,顯然並不為過,因為Paxton的價值就是這麼高。

但洋基的目標很明確:他們想補強輪值、想盡快拉下紅襪、想增添打贏季後賽的籌碼,而Paxton就是現階段買賣市場上最強、最難以取代的投手,Cashman選擇在此時衝一波絕對是合理的。獲得Paxton助拳後,他們目前已有Severino、Paxton這兩張效率出色的王牌級先發,而戰力同樣不俗的田中將大、Sabathia也銜接在後。本季總得分全聯盟第二多、還握有史詩等級的強悍牛棚,現在洋基又成功補強了叨唸已久的輪值 — 除了用「富者越富」來形容,我已經想不到更好的註解。

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