【MLB專欄】回顧近年最熱的自由市場,為什麼一堆球隊甘願花大錢搶人?

Carlos Correa終於要結束在MLB自由市場的旅程,重回明尼蘇達雙城隊。(Photo by Brace Hemmelgarn/Minnesota Twins/Getty Images)
Carlos Correa終於要結束在MLB自由市場的旅程,重回明尼蘇達雙城隊。(Photo by Brace Hemmelgarn/Minnesota Twins/Getty Images)

MLB美國職棒大聯盟今年的自由市場堪稱近年來最瘋狂的一年,多達30人簽下總額超過3000萬元的合約,另外有12人單季均薪2000萬元以上,甚至一次出現2張均薪超過4000萬元的超級大約。以往讓許多球隊老闆避而遠之的豪華稅,在今年彷彿不存在一樣,每支球隊都卯起來簽約的情況下,目前已經有7支球隊確定要繳稅。為什麼今年一堆球隊願意冒著被課稅的風險,不濟代價也要把人搶到手呢?

不同於其他北美職業聯盟,大聯盟是唯一未設下薪資硬上限的職業聯盟,也就是球隊花錢額度是沒有限制的,但為了保護小市場球隊不會被大市場球隊用銀彈攻勢淹沒,設立了豪華稅的規定,依據2022年版本的勞資協議,球隊每年可以花錢的額度為2.31、2.33、2.53、2.73及2.93億元,只要超過該年的額度,將需要上繳豪華稅給聯盟,同時,將會依據超標的金額設有4種等級的處罰,最重的情況,除了繳稅,還會將選秀籤位倒退10位。另外,聯盟也會針對連續超標的年度課予額外的豪華稅,這條規則讓很多過往花錢如流水的球隊都會在某一年度節制花費,因為只要有一年的薪資沒超過豪華稅,連續超標的處罰將會歸零。

從2017年休賽季以來,大市場球隊對於在自由市場花錢的態度採取越來越消極的方式,原因是他們不願再把白花錢,讓聯盟課予豪華稅;進階數據的興起,讓球團在與球員的議價上更能準確的預測球員未來的表現,對於經紀人的漫天喊價更有議價的能力,甚至有只願買下球員黃金時段的趨勢;比起花大錢找自由球員,要承受績效不佳,把錢丟水裡的風險,把資源投入小聯盟的養成,成本跟風險比簽自由球員低很多,花的錢也不用被計入豪華稅中,種種原因,讓自由市場的熱度一年比一年低。

但2022年的休賽季讓這股趨勢被大幅反轉,原因又是什麼呢?首先,比起花錢養農場,最大的問題就是養成時間很長,過程充滿不確定性,有許多在小聯盟的潛力新秀,卻在大聯盟適應不良,最後消失的案例;反過來說,球團花錢買自由球員,雖然要承受球員表現不佳的風險,但他們確實能立即提供戰力,球隊等待成功的時間會大幅縮短。另外,對許多有機會爭冠、卻沒辦法長期維繫陣容的球隊來說,買進自由球員是維繫他們爭冠契機最好的方式,球隊不太可能為了等待幾名新秀的養成就放棄大聯盟球隊成功的機會,寧可先顧及大聯盟的戰力維繫,至於新秀的養成計畫,再視本身能力與大聯盟球隊所需位置再做調整即可。

費城費城人砸下大約補進Trea Turner。(Photo by Rob Leiter/MLB Photos via Getty Images)
費城費城人砸下大約補進Trea Turner。(Photo by Rob Leiter/MLB Photos via Getty Images)

就以紐約大都會跟費城費城人來說,花錢買進明星球員,讓球隊的競爭力從無到有,就是花錢解決問題的典範;至於聖地牙哥教士,則是在大聯盟擁有不錯的陣容,但又不到爭冠的等級,還要考量明星三壘手Manny Machado今年打完可能會跳脫合約、年輕強打Juan Soto明年就會成為自由球員的風險,教士勢必要在這個休賽季買進頂級自由球員,搭配原班人馬,讓球隊今年有機會更上層樓,至於合約後面可能面臨的衰退風險,就不是球隊首要考量的因素,讓現有陣容奪冠機會最大化,才是他們所重視的。

總結來說,大聯盟球隊的現況還是球團最關心的地方,畢竟球迷多半也只會在意大聯盟成績的好壞,花錢買進自由球員將是最快看到成功的方式,且眾多球隊為了能在今年就能看到成果,紛紛撒錢搶人,讓自由市場呈現供不應求狀態,也連帶提升了球員的要價,造就了今年超級瘋狂的自由市場。

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