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    【專欄】「紅龍」威爾斯重返世界盃

    2022年世界盃資格賽,「紅龍」威爾斯憑全場唯一的烏龍球,驚險淘汰烏克蘭,取得歐洲區最後一張入場券,亦是六十四年後再次重返決賽圈。毫無疑問,今天大部份讀者,恐怕沒能見過威爾斯打進世界盃,比鐵樹開花更罕見。 對於Gareth Bale,皇馬球迷嗤之以鼻,但在威爾斯球迷心目中,依然是不折不扣的超級英雄。 十一年前,Bale、Aaron Ramsey和Wayne Hennessey離場時,球隊以1:2不敵澳洲,近8場錄得7敗,世界排名跌至歷史低位的第117位。這是甚麼概念?威爾斯排在世紀魚腩海地之下,就連法羅群島的排名都高於他們。萬萬料不到,經過十一年的奮鬥,仍未言退的Bale、Ramsey和Hennessey終於夢想成真。 威爾斯晉級後,暫代總教練Rob Page特別提到已故主帥Gary Speed:「當時他設定了長期和短期目標,即使他已經離開人間,球員仍把那些話放在心中。」球隊原本由Ryan Giggs執教,惟2020年11月,這位曼聯名宿捲入家暴案而被停職,Page便暫代至今。「這是瘋狂的大賽之旅,威爾斯打進兩屆歐國盃和2022年世界盃決賽圈,每個人都為彼此而戰。」Bale總結道。 主場威力是「紅龍」的爭勝本錢,在卡地夫千禧球場迄今已保持19場不敗走勢,對上一次敗北已是2018年11月對丹麥,當中多達12場保持不失球,合共僅失7球而已。「欖球一直是威爾斯最受歡迎的運動,希望近年足球隊的佳績,能夠讓足球取代欖球的地位。」Page雄心壯志地說。 本屆世界盃資格賽,Bale上陣6場,踢進5球,交出3次助攻,平均61分鐘就能製造一個進球,效率驚人。哪怕年紀大了,爆炸力大不如前,但其射門能力和傳球意識依然是一流。值得一提,35歲老門將Hennessey本季只為班來正選上陣兩場,但在國家隊依然固若金湯,對烏克蘭撲救9次,老而彌堅。 雖然「紅龍」陣容年紀偏大,但陣中也有後起之秀,除了里茲聯翼鋒Daniel James之外,25歲中場Harry Wilson曾是利物浦重點培訓的瑰寶,本賽季英冠貢獻19個助攻和10個進球,帶領富勒姆重返英超。或許,本屆世界盃難以重演2016年歐國盃的爆冷之旅,惟Bale願為此延遲掛靴計劃,至少會隨威爾斯瀟灑走一回,不留半點遺憾。

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