《2021-22 Preview》洛杉磯快艇—本季你相信 Paul George 嗎?

·13 分鐘 (閱讀時間)

文/Ken

連續兩輪締造 0-2 大逆轉,並在王牌 Kawhi Leonard 倒下後再拿 6 場勝利延續路途,快艇上季隊史首度晉級西區決賽,本該今延續氣勢挑戰冠軍,一切卻因 Leonard 傷勢時間向後延。面對西區列強的軍備競爭,快艇仍是支不可忽視的強隊,只是要向上挑戰冠軍略顯不足,手邊沒有選秀籤,擺爛也僅是便宜到雷霆。放眼新賽季好比備戰期,一切都是在替 Leonard 歸隊後打基礎。

綜觀美國主流媒體評比,快艇戰力排行大致落在聯盟 10-20 名之間,給出最高評價的 ESPN 是第 10 位,CBS 則是第 11 名,BleacherReport 明顯看衰只給第 18 名。撇除順位高低,普遍皆預期快艇仍會是一支季後賽球隊,仍有 Paul George 支撐戰力,只是向上能到什麼樣的程度?還可以在七戰四勝制中擊敗爵士、威脅太陽嗎?


►球隊今年異動(15 人名單)
續約:Kawhi Leonard、Reggie Jackson、Nicolas Batum、Serge Ibaka
選秀:Keon Johnson、Brandon Boston Jr.、Jason Preston
簽約:Justise Winslow
交易:Eric Bledsoe

「留人」是快艇今夏補強的絕對核心目標,最重要的當數與 Leonard 完成 4 年的續約工程。無論出於何種理由,放棄爭取最大薪資,轉而與快艇尋求 4 年合約,論總收入甚至會略低於二哥 George,但得以保障自己傷後的待遇,更能隨時做好上場準備,於球團方也能安心進行一切操盤,當明年夏天 Leonard 可以上場比賽時,就能全力衝擊總冠軍。

在球員們佛心之下,無須動用額外的薪資條例、籌碼,快艇先後留下 Jackson、Batum,以及選擇執行合約的 Ibaka,得以確保先前季後賽的戰力完整保留。

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放眼明年夏天,就不得不提快艇唯一的重大交易,送出 Patrick Beverley、Rajon Rondo、Daniel Oturu,換來鵜鶘的 Eric Bledsoe。從戰力端來分析,這是一筆「降級」機率很高的交易,Beverley 面對爵士、太陽時的防守貢獻是無需質疑的,除了死纏著對方王牌、更屢次 Hustle Play 和髒活激勵我方士氣,更能說是快艇近年的精神領袖,於進攻端還有超過 4 成的三分準度,Rondo 雖然在季後賽未能派上用場,卻也是上季戰績拉尾盤的重要成員,兩人的功效恐非 Bledsoe 單獨得以補上。

Bledsoe 交易的成敗要放在明年的同一時間點,快艇先是藉由 3 換 1 解決名單超載,並省下一筆豪華稅,接著瞄準的是第二年僅 400 萬的保障合約,使其在季中、休賽季配合 Leonard 復出時間點,有進行第二筆交易的可能性。

退一步稍微樂觀期待,以先發邊緣、替補頭號地位的後衛來說 Bledsoe 並非糟糕的球員,有快艇缺少的衝擊籃框進攻能力,也是前最佳防守第一隊的成員,根據總教練 Ty Lue 在媒體日提到,新賽季暫定先發後場將由 Bledsoe、Jackson 攜手合作,顯見快艇仍在戰力上對於 Bledsoe 有所期待,而不單只是交易籌碼。

上述操盤可視為快艇鞏固「基本盤」,確保球隊維持在一定的戰力,接下來才是說明快艇的「掏寶」野心。要的是在新賽季找出可用之兵,短期希望能納入 2022-23 賽季,長期則是要替更長遠的未來鋪路。

以部分中產簽下 Justise Winslow 這名萬能工具人,彷彿去年的 Batum,在受傷後戰力大幅衰退,還能否在 NBA 重新證明自己?Winslow 會是快艇本賽季的「板凳地板」,若能恢復全能鋒線的身手,不只是一名防守悍將,還能分攤一點組織控球,2 年的合約還能延續到 2022-23 賽季,提升奪冠賽季的板凳深度,倘若派不上用場?一年 400 的合約要清掉不是難事。

更具抽獎性質的還包含與 3 名新人,罕見全簽署 NBA 合約。從夏季聯賽的表現來看,都是球技有瑕疵需要琢磨的球員,很難想像任何一人,能在季中就獲得穩定的上場時間,Keon Johnson 缺乏穩定的外線準度與持球能力、Jason Preston 身體素質欠佳、Brandon Boston Jr. 綜合技巧未達職業水平,恐怕都會在板凳末端與發展聯盟來回奔波,一點一點爭取上場機會。

然而,新秀象徵的是快艇在本賽季戰力以外的第二目標,還沒坐穩輪替的 Bledsoe、Luke Kennard 都可能是會被取代的成員,甚至面臨傷兵時,新秀也都有表現機會,雖然在這一兩年不見得有實質戰力的幫助,耐心栽培卻有望在未來 3-4 年逐漸看到收穫,尤其是 Johnson、Boston Jr. 皆屬於高天花板的類型,擁有許多潛力挖掘。

►Basic:還是那支快艇

球迷要意識到快艇下季注定是「降級版本」,不是要抓著是 Bledsoe 投下不信任票,而是沒有任何人能填補 Kawhi Leonard 的攻守缺口。當前球團對於 Leonard 的歸隊時間,仍是表明未知,但從補強操盤來推測,顯然沒有把「冠軍希望」壓在本賽季。雖說是降級版?卻也別忘了,他們還是連續兩場擊敗爵士晉級西區冠軍賽,更在西冠面對太陽時能下兩場勝利。

由於主力核心幾乎沒有改變,快艇會延續 Ty Lue 上季的攻守系統,進攻強調大量輪轉、耐心地創造外線空間,沒有 Leonard 能在關鍵時刻拆炸彈,快艇卻還是有 Jackson、Kennard、Marcus Morris 等優質射手,高水準的外線空檔品質與不斷流動的進攻,將延續快艇在上季的進攻風格。即便遇上僵局,陣中仍有 George、Jackson 等兩大箭頭突破僵局,新加入 Bledsoe 與獲得更多上場時間的 Terance Mann,將是全新的化學因子,會稍微改變快艇在進攻區域的比重偏好,但整體預估快艇能在例行賽維持聯盟前半段的得分火力。

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防守端別期待快艇打滿 82 場小球,回到例行賽最穩固的防守基石仍是 Ivica Zubac,雖非符合潮流的新世代中鋒,Zubac 卻已在過去 3 年,證明自己是頂尖的禁區守門員。上季 6 呎內的防守差異值(DIFF%)高達 -11.8%,在聯盟排在第 9 名(出賽超過 30 場),是與 Giannis Antetokounmpo、Brook Lopez 等人同級的防守威嚇力。在 Ibaka 出賽時間不多的情況下,讓 Zubac 沉退防守搭配高機動鋒線在中距離夾擊,會是快艇新賽季最樂見的防守陷阱,若 Ibaka 能穩定出賽,快艇也能因應情況擺出更具攻擊性的 5 Out 陣形。

配合 Zubac 進行防守的「鋒線海」則依舊是快艇的陣容優勢,少了萬能的 Leonard,卻依舊有 Morris、Batum、George、Mann 等高度和速度以及力量兼具的鋒線,甚至新加入的 Winslow、Johnson、Bledsoe 都是能在防守端有所表現的球員。

►Unknown:三大疑問

快艇有絕佳的基本盤,更透過一票樂透抽籤,墊高球隊的實力天花板,面臨新賽季仍有三大疑問。

第一個問題是誰能替 Paul George 分擔得分壓力?上季重新擦亮「Playoff P」招牌,在 Leonard 倒下的 8 場季後賽繳出平均 29.6 分 11 籃板 5.6 助攻、正負值 +36 的表現,其中與爵士第五戰攻下 37 分,面對太陽更有打破生涯紀錄的單場 41 分,攻守兩端的宰制力可見一般,然而在面臨淘汰的第六戰、甚至是整個西區冠軍賽,場均上場時間突破 40 分鐘的 Paul George 疲態藏不住,真的累壞了。

新賽季除了要避免受傷,George 更得扛起快艇的得分箭頭,以往設立的射手戰術,在沒有 Leonard 吸怪後,防守者很自然地會集中焦點,雖能相信 George 在例行賽能有接近 MVP 的表現水準,只是快艇該由誰扛下第二得分箭頭?

好朋友 Jackson 會是最佳人選,季後賽平均 17.8 分,超殺的命中率儼然是生涯最佳,只是換到漫長的例行賽,能有足夠穩定的表現嗎?以近年成績來說,季後賽的表現實在超出平均值太多。倘若 Jackson 辦不到,轉為單核隊伍的快艇,能否用優異的團隊火力彌補球星戰力,甚至是輪流扛下責任?相信會很直覺地反映在例行賽的關鍵時刻(Clutch Time)。

快艇還需要擔心的是板凳深度下滑,扣掉要養傷的 Leonard,不考慮新人,快艇老班底有完整 8 人輪替,會是最核心的陣容,若加上 Bledsoe、Winslow 也能分擔部分時間,戰力基本上是足夠。問題是在末端,捨棄了 DeMarcus Cousins、Yogi Ferrell、Patrick Patterson 等老將,儘管三人戰力十分有限,卻比起可用性存疑的新人,有更明確的使用說明書,要臨時扛先發更有充足的經驗。

萬一不幸爆發傷病潮,快艇在陣容深度是明顯不如上賽季,更甚之進入季後賽後,原本還能派上 Cousins 作為奇兵,今年 Ty Lue 可用之兵反倒大幅減少,快艇勢必為了栽培新人付出一部分的戰績代價。

最後則是關注到年輕球員的發展,個人認為焦點將是 Terance Mann、Luke Kennard,前者十分有機會卡到先發位置,於先前《Breakout or Not?》系列專題所提,他會是快艇今年突破的一大關鍵,對上爵士狂砍 39 分締造驚奇,卻在面對太陽的系列隨即消失,未能給予球隊進一步的幫助,快艇不只需要 Mann 在防守端的活力,還期盼看到更多進攻端的表現,像是解放 George、Jackson 的組織職責,或是更有效率且穩定的得分手段,會希望他今年能繳出場均雙位數的成績單。

射手 Luke Kennard 開始執行 4 年 6400 萬合約,作為快艇每逢交易傳聞必會登場的萬能包,Kennard 並不是一名差勁的球員,甚至功能也十分明確,有一定的組織持球能力,加上高品質的三分投射,問題就在於無法適應快艇的防守體系,Jackson 防守一樣爛,19-20 賽季更成為 Luka Doncic 的絕殺背景,直到本賽季以恰當的防守意識,成功掩蓋了自身弱點,這是 Kennard 上季始終無法達成的,也是下賽季他需要證明的地方。

隨著 Rondo、Beverley 離隊,加上球風較為衝動的 Bledsoe,Kennard 理應會是 Ty Lue 在進攻端比較樂於擺上的球員,如同他在季前媒體日前所言,上季就像雲霄飛車,從固定輪替到坐冷板凳,Kennard 仍需要證明自己是一名在季後賽的可用之兵,否則不僅是會成為快艇手上難以處理的爛約,生涯恐怕也難以長久走下去。

5.關鍵人物:PG13

儘管上季打出亮眼成績,但若說起「Playoff P」酸民還是不會放過 Paul George,只是當目標轉為整賽季,「Regular P」倒頗令人安心。18-19 賽季繳出平均 28 分 8.2 籃板 4.1 助攻 2.2 抄截的生涯最佳表現,衝擊 MVP 票選第三名,上季在快艇得分僅有 23.3 分,卻有生涯最高的 46.7% 投籃命中率以及 5.2 次助攻。年邁 30 歲的 Paul George 隨著爆發力、體能下滑,卻也仍處於顛峰時期。

下賽季是 Paul George 近年少數獨立帶隊的一年,身邊沒有 Kawhi Leonard、Russell Westbrook,上一次有如此情境已經得追朔到 2016-17 賽季的溜馬時代,該年僅拿下 42 勝 40 敗略高於五成的成績。沒有 Leonard 幫忙吸怪,George 純射手戰術的比例、空間可想而知會下滑,將遭遇對手更針對性防守,甚至放眼 22-23 賽季,當 Leonard 尚未恢復 100% 狀態前,快艇都需要 Paul George 作為第一王牌撐場面。

一直以來,Paul George 就不被視為超級球星,無論是在 18-19 賽季因憂鬱症,在奧蘭多泡泡圈有極為糟糕的表現,更是長期季後賽軟手的代表,即便上季重新證明自己,但對於酸民來說一賽季的爆發是不夠的。當前作為快艇握有最大合約的球星,儘管地位仍處於二哥,現在卻有機會讓 Paul George 將自己抬升到與 Leonard 平起平坐,不僅快艇需要他成為球隊贏球的基底,也會個人衝擊歷史成就的最佳時機。

有一名穩定的王牌,絕對勝過各種補強,而 Paul George 會是那一人嗎?

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球季目標:季後賽第二輪、Keon Johnson(或任一新人)穩定上場 10 分鐘以上

如前文所提,新賽季對於快艇是略為尷尬的一年,難以衝擊季後賽,卻又無法向下坦克,因此要談及成功目標主要有兩大塊。

首先在最簡單的戰績方面,進入季後賽只是最基本的 60 分,普遍預期快艇雖然無法衝擊西區前半段,要站穩 3-6 名之間是有機會的,需要展現的是與上一季連兩輪逆轉的韌性,最好是能進入第二輪賽事,更甚至打入西區冠軍賽,就可以說是極為成功的賽季。

另一方面則是在「練兵」有所收穫,從最簡單的像是讓 Justise Winslow 成為固定輪值班底,合約可以延續至 22-23 賽季,替奪冠之路打下扎實基底,難度困難一點的則是像是新人培育,考慮到三人的完成度,若 Keon Johnson 能以防守卡到一定出場數,並至少有個 30% 三分線命中率等等,就已經算是成功賽季,得以替快艇更遠的未來佈局。

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