MLB 話題人物》Jacob deGrom瘋狂球速的源起:那段與前教練摸索的日子

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文/亨力

兩屆賽揚名投Jacob deGrom,今年賽季又持續帶給球迷驚奇,而且是用最簡單、暴力又直接的方式:催球速,和他日漸增長的年紀形成莫大反比。

紐約大都會王牌先發Jacob deGrom。(Photo by Dustin Bradford/Icon Sportswire via Getty Images)
紐約大都會王牌先發Jacob deGrom。(Photo by Dustin Bradford/Icon Sportswire via Getty Images)

均速飆破99英里的速球、超過91英里的滑球和變速球,百里火球對他來說簡直家常便飯。不只本季,從2018年起,這位豪腕的球速便逆勢上升,開始能投出破百英里的快速球、同時晉升聯盟一級強投,能有這樣的表現,已卸任的大都會投手教練Dave Eiland可謂功不可沒。

2018年春訓,剛接手投教的Eiland在仔細審視deGrom的投球影片後,看出一些問題。今年5月初接受訪問時,Eiland這麼敘述當時的deGrom:「回頭觀察,他的投球機制時點有些不對,導致揮臂不太穩定、或是出手時機有點晚,這使得他無法好好掌控速球。」

今年春訓時,Eiland也曾說明deGrom當時投球機制的問題:「對Jake來說(deGrom小名),就是關於他投球機制的時機,他抽出投球手、將球從手套中取出的時機點。一旦整體機制的每項細節時點都正確,所有問題自然迎刃而解。」

至於今年春訓被問到投球機制,deGrom則是以當年自己投完球後的感覺來解說:「我有提過(當時)我感覺幾乎要衝出去。投球時試著不讓身體正面太用力,這是最重要的關鍵因素,當我有所顧慮時就會使力過度,但其實應該要更放鬆、順勢而為就好。」

2018年春訓,deGrom與Eiland花了大把時間一起研究並調校投球,觀察每次出手時上下半身的節奏是否一致,確認右手有無在對的時機點從手套裡拿出來。

「這就是他要做的,保持(機制)簡潔。」Eiland說:「在正確的時機點把手抽離手套,並讓身體自然的接管一切。把這些做到好,我們再來討論配球、對付打者,和如何善用優點、掩蓋弱點等等。」

這一切的努力,讓deGrom的投球機制更穩定,揮臂高度比起剛進聯盟時低了約3.5英吋(約8.9公分)。梳理過投球機制後,Eiland甚至以「用上帝希望的方式投球」來表達deGrom的揮臂和自己的滿意程度。

出手點更加穩定後,deGrom的球速自此突破原本被認為的極限,同年迅即以1.70防禦率、269次三振的鬼神壓制力,拿下生涯首座賽揚獎,隔年又再連莊,儼然當代地表最強。

能在年過30之後還維持甚至再創顛峰,精準且重複性高的出手不過是其中一項原因,專跑大都會隊的美國棒球記者Tim Britton整理出三大關鍵:手臂消耗少、運動能力和競爭心理。

不少人都知道,deGrom大學一開始是游擊手,後來才轉投手,小聯盟時期投球局數也不算多。根據Britton統計,deGrom進大聯盟前包括大學和小聯盟正式比賽的投球量甚至連500局都不到。加上26歲登上大聯盟至今不到8年,投球局數尚未超過1,300局,對比年齡相近、大小聯盟相加已經投破2,500局的Clayton Kershaw,deGrom的手臂相對「新鮮」很多。

能走上職業之路的運動員,多數擁有非常出色的運動能力,deGrom更厲害的是對於自己身體的理解、機制的發揮,像是能夠快速吸收前述的投球機制要點,就讓Eiland非常驚艷。他甚至有能力在一局之間、甚至同個打席中,及時微調投球動作,但整體機制仍維持均衡。

現任大都會投手教練Jeremy Hefner這麼描述deGrom:「Jake深入理解他的投球機制,而且是個完美主義者,這就是為什麼他能持續提升球速,因為他不斷在進步。說他不斷在進步或許有些令人不可置信,但他真的在進步,因為他的投球機制越來越有效率。」

至於競爭心理,Eiland也能說明。

「他熱愛競爭,任何事情都想贏,不論是在休息區翻玩葵瓜子,或是在休息室裡玩小籃球。看過他當打者的時候吧?他還是在盡力擊敗對手,這就說明一切了。」

2019年6月20日,Dave Eiland遭到解雇;同一時點,大都會團隊防禦率高達4.67,全聯盟排第20名。雖然以deGrom為首的先發輪值依舊展現水準,但牛棚防禦率爆出難看的5.37、拖累整體戰績,球隊當時以35勝39敗落居國聯東區第4。急於求勝的管理階層失去耐性,於是一口氣炒掉Eiland和牛棚教練Chuck Hernandez。

離開之前,Eiland跟deGrom通了電話,deGrom向他說:「謝謝你為我做的一切。」面對記者,deGrom則不避諱地表示:「我會懷念他,去年他幫了我很多,很感激這段時間有他在我身邊。」

和deGrom一樣,大都會投手群多數對球團的決定感到訝異,也有人認為是自己表現不夠好,才會讓導致投手教練捲舖蓋走路,deGrom則意有所指地道:「我們的目標是贏下比賽,但還沒做到,這件事感覺像是總該有人去扛下責任。」

轉眼兩年過去,今年6月19日deGrom將滿33歲,這是個多數球員開始走下坡的年紀,但他再創巔峰,甚至展現出近乎「無敵」的狀態。

截至目前鬼神般的0.62的防禦率除了被期待能翻新球史單季紀錄,每9局三振數高達14.43人次、58局投球中只出現8次保送也都是非人成就。綜觀其四縫線速球使用量高達63.4%,等同近三分之二的出手都是速球,但打者看了這麼多,打擊率竟還只有1成68,揮空率高達32.5%;至於滑球揮空率更是不可思議的56.1%,被打擊率誇張到只有0成81,即使引用對決名人堂巨投Steve Carlton傳奇滑球的經典形容詞—「簡直像是在用叉子在喝咖啡」,似乎也完全不為過。

從連年進化、視極限彷若無物的表現來看,deGrom可說是當之無愧的現今最強投手,他不斷在吸收、成長,Eiland所教的雖然只是他生涯中的一個點,但立足其上、演化至今,我們依舊還沒看到這名現代神獸的極限何在。

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