【MLB專欄】走出傷痛重拾賽揚身手:Justin Verlander重返榮耀的血淚史(下)

·Yahoo奇摩運動專欄作家
傷癒復出的Justin Verlander。(Photo by Brace Hemmelgarn/Minnesota Twins/Getty Images)
傷癒復出的Justin Verlander。(Photo by Brace Hemmelgarn/Minnesota Twins/Getty Images)

相較於過去,現在的Justin Verlander常常把家人掛在嘴邊。就算是客場作戰投入他對棒球的狂熱研究,Verlander仍然不忘提到他們,特別是在他接受手術之後,對他們的關愛扶搖直上。他也因為這幾年的疫情和傷勢,有了更充裕的時間陪伴家人,也親身參與了女兒的呱呱墜地。

當然,Verlander的復健之路總有挫敗的片刻。在復健初期,Verlander因為腿部大腿膕繩肌肌腱被醫師用來替換右手肘的內側副肌腱,讓他行動不方便外,還會因此不小心絆倒,結果還用手撐住身體。雖然Verlander在2014年核心肌群手術後就了解到耐心等待的重要性和幫助,但是Tommy John的術後規範卻嚴苛地考驗了他的能耐。

當2021年球季開始時,也就是手術後六個月,Verlander才開始進行丟球練習。但這並不是打球,而是復健的必經過程。過程中,沒有激發腎上腺素的熱情獲氣氛,取而代之的是枯燥乏味的訓練,只是無止境的反覆。

在得知無法回到場上後,Verlander在2021年球季尾聲只能在螢幕前與前往世界大賽的隊友們同在。球季結束後,Verlander獲得了太空人的合格報價,雙方則是在十天內達成協議,簽下一張一年兩千五百萬美金合約,還外加有條件的球員選擇權(投球局數達到130局,他距離這門檻剩下47.2局)。

「太空人當時就是我的首選。」Verlander說道,他也跟ESPN的 Jeff Passan透露自己和太空人、多倫多藍鳥與紐約洋基都有洽談。原本藍鳥得標的機會較高,但最後他還是選擇回到休士頓。至於洋基,則一直在談約過程中落後給其他兩隊。

儘管開季至今表現出色,Verlander仍然感覺自己還在復健。

「他們(球隊)非常保護我,不過他們是對的,因為這是必須做的。我的前四場比賽,其實投得並不輕鬆,我的手肘痛得要死,投到後來非常痠痛和緊繃。畢竟復健跟比賽是不一樣的。」他說道。

「我現在丟更多變化球,也用更多策略投球。在這過程中的每個關卡,我的手肘一直不斷地反應,不斷地進步,而這也非常正常。這就是我整個生涯秉持的態度,就是好好去做,不管是可以還是不可以都要試。」

Verlander在其生涯中戰績輝煌,得獎無數,但這次他卻有了些許不同的想法。他坦承自己從來不缺乏自信,但他了解現在的他距離生涯的尾聲已經不遠了,而他也希望自己可以用更好的方式離開球場。Verlander也對近期大聯盟為了加速比賽所運用的計時器和電子配球通訊器材PitchCom樂觀其成。雖然他意識到太空人過去偷暗號所造成的負面影響,Verlander卻對防止歷史重演的PitchCom非常熱愛。

「我常被人貼標籤說我食古不化,是個無法改變的老頑固。」他表示,「但你看,我現在就正在使用PitchCom。」

三年前,Verlander在明星賽痛斥大聯盟官方為了增加比賽中的進攻用了彈性更高的球。聯盟在季後的研究報告中,最終證實了這項指控,也還了被冠上「陰謀論者」的Verlander清白。

「那時候沒人相信我,說我在散播陰謀論。」Verlander說,「他們現在又再調了。我其實喜歡開季使用的那一批球,但我覺得他們已經改成另一批了。接下來我們應該很快就會看到更頻繁的全壘打,而且幅度會很顯著。」

但是Verlander並不完全是因為全壘打變多而討厭改變用球。「我比較喜歡原來的球是因為我覺得這些球的流體阻力減少了反方向全壘打的出現頻率。在我的生涯中,能夠在打擊時製造足夠下旋讓球飛出反方向大牆的人大概只有十個人。我在底特律就看到Miguel Cabrera發揮這種能力,其他還包括Albert Pujols、J.D. Martinez和Jim Thome等等,結果後來幾乎每個人都可以這樣打。」

「如果阻力增加了以後,那麼沒辦法靠自己能力打出反方向長打的人就會改變打法,重新把重心放在兩好球策略、擊球入場和推進等這些讓棒球比賽好看且流動的因素,而不是讓三高打者(全壘打高、保送高、三振高)充斥。我本來對開季的改變樂觀其成,我也覺得球員已經準備好要因應,也認為那樣的比賽品質更好。」

但不管用球改到什麼程度,Verlander在他生涯中一直有辦法適應並宰制對手。而本季他對棒球在人生中的地位也有了新的認知。就在他日前對明尼蘇達雙城尋求無安打比賽時,他發現自己竟然很珍惜當下的片刻:他的女兒Vivi正在看著他投球,而他也正在追逐歷史。如果發生了,那當然好;如果沒有,那也沒關係。最重要的是他再次站上投手丘投球,而女兒也終於有了爸爸在場上展現英姿的記憶。這對他來說,已經足夠了。

當然,球季前三分之一讓Verlander感到滿足,但還不到心滿意足。太空人現在又是美聯西區龍頭,而有了Verlander在輪值坐鎮,他們再次擁有可望奪冠的球隊。Verlander也很希望自己目前成功的回歸,不僅僅是曇花一現。

「我不可能整年都小心翼翼地呵護自己,然後到季後賽才提升檔次。」他說道,「這是行不通的,所以我希望能夠漸漸回到正軌。」

Verlander知道之後八、九月來臨時,儘管局數不斷攀升,他還是必須要能夠穩定地貢獻。他只期盼他這隻老獵犬屆時在看到兔子時,已經準備好要展開追逐了。

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