【專欄】公開賽

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英國公開賽冠軍葡萄酒瓶獎盃。(R&A/提供)
英國公開賽冠軍葡萄酒瓶獎盃。(R&A/提供)

每年七月,高爾夫球界最重要的戰役,自然是「The Open(公開賽;英國公開賽)」。原訂2020年七月十六至十九日在Royal St George’s(皇家聖喬治球場)舉行的第一百四十九屆比賽,因為COVID-19新冠肺炎疫情,比賽晚了一年,於七月十五日到十八日,同樣在皇家聖喬治球場進行賽程。

這是英國公開賽自1860年首度開打以來,第十三次停辦,之前都是因為戰爭(兩次世界大戰),2020年則碰到形同「第三次世界大戰」的全球新疫情。

高爾夫最早起源於何地,眾說紛紜,但可以肯定的是,蘇格蘭確實將現代高爾夫體制化。有相關證據顯示早在1744年時,蘇格蘭的Honourable Company of Edinburgh Golfers(愛丁堡高爾夫榮譽公司)就已經制定相關的規則,這是史上最早成立的高爾夫組織,而且公開賽的成長和茁壯和它有絕大關係。

儘管愛丁堡公司是推動英國公開賽的助力,但這可不是說這場全世界最古老的公開賽是由它開的頭。1860年10月17日,位於蘇格蘭Ayrshire(愛爾郡)的Prestwick(普瑞斯威克球場),舉行了一場三回合三十六洞的比賽(因為當時的球場還只有十二洞),不過經過時間的演化,以及其他俱樂部的加入,終於發展成今天的規模。

最先提出舉辦比賽構想的是球場會員艾靈頓伯爵(Earl of Eglinton)和菲爾利上校(Colonel James Fairlie),在他們的積極爭取下,如願獲得其他會員的支持和贊助。因此就在有人捐錢辦比賽,並打造一條精美皮帶做為冠軍榮耀的情況下,世界上第一場正式的高爾夫公開賽就這樣點燃火苗了。

他們接著寫信邀請幾座著名的俱樂部,希望他們能夠派出三名球技頂尖的桿弟參與這項賽事,而這些桿弟也成為高爾夫史上第一批職業選手。

首屆的比賽,總共只有八位選手參賽,結果來自馬瑟堡(Musselburgh)的Willie Park Snr.(老威利.帕克)打出一百七十四桿,最後以兩桿之差擊敗Tom Morris Snr.(老湯姆.墨利斯)。

英國公開賽剛開始發展時冠軍並沒有獎金,直到1875年老威利第四度奪冠,才獲得十英鎊的獎金,一場貨真價實的職業比賽也在那個時候才正式展開,發展至今,總獎金高達一千一百五十萬美元。

1861年,主辦單位宣稱這是「對全世界公開」的比賽,不過即使喊出這樣的口號,參加的選手也只增加到十二位而已。這年的冠軍由老墨利斯抱走,接著英國公開賽就由他和他的兒子Tom Morris Jnr.(小湯姆.墨利斯)主宰,父子兩人在1872年之前各拿下四座冠軍。

小湯姆青出於藍而勝於藍,他支配著早期的英國公開開賽,並從1868年起連續拿下三屆冠軍,也因此獲得冠軍皮帶的永久保有權。1870年,他在三十六洞的比賽打出一百四十九桿,這樣的成績比過去的冠軍選手少了十三桿以上。

1970年之前,英國公開賽都是固定在普瑞斯威克球場舉行,不過為了籌募資金打造新的冠軍獎盃,找來Royal & Ancient Golf Club(皇家古典高爾夫俱樂部),以及愛丁堡高爾夫球員榮譽公司共襄盛舉。從此,英國公開賽輪流在普瑞斯威克、代表皇家古典俱樂部的聖安卓,以及愛丁堡公司的馬瑟堡開打。

1872年,眾所熟悉的葡萄酒瓶取代了原本的皮帶,同時也成為英國公開賽最具代表性的象徵。

英國公開賽在1892年移師Muirfield(繆菲爾球場)舉行,這是公開賽史上一大轉捩點,因為賽制由原本的三十六洞比桿賽變成七十二洞,使得英國公開賽慢慢撐起一定的規模。

兩年後,比賽首度轉戰英格蘭Sandwich(山維治市)的皇家聖喬治球場,2003年Ben Curtis(班恩‧寇蒂斯)意外封王,接著就在United Kingdom(英聯合王國)的蘇格蘭、英格蘭、威爾斯以及北愛爾蘭輪流舉行,不過最主要還是集中在蘇格蘭和英格蘭。

然而,每年都在第十八洞果嶺上閃閃發亮的葡萄酒瓶又是怎麼來的呢?

其實1860年英國公開賽剛開打時,冠軍選手並沒有所謂的獎盃,最後只能象徵性地接受一條紅色皮革與銀製扣環的精美皮帶,而且還不能帶回家,因為主辦單位明確表示:「只有三連霸選手才能擁有腰帶。」原本這幾乎是不可能的任務,沒想到十年後,小墨利斯竟然完成這項史無前例的壯舉,這下逼得主辦單位不得不找尋其替代獎盃。

1871年四月在普瑞斯威克的一場會議改變了英國公開賽的面貌,當時Gilbert Mitchell Innes(吉伯特‧米歇爾‧英納斯)建議不妨邀請聖安卓和馬瑟堡等俱樂部,一起主辦這場比賽。說明白一點,普瑞斯威克就是要大家一起出錢,一起辦比賽,不過由於事態緊急,所以這年的英國公開賽宣告流產。

這三座著名的俱樂部終於在1872年9月11日取得共識,並各出十英鎊來製作獎盃,作為這場比賽的榮譽獎彰。然而,由於比賽是在倉促下所決定,結果僅有八人參賽。顯然,主辦單位仍然沒有充份的時間來準備獎盃,一個臨時買來的獎牌也就成為頒獎典禮上的替代品。

著名的葡萄酒瓶終於在1873年誕生,這是Mackay Cunningham&Company of Edinburg(麥凱康寧罕&愛丁堡公司)的傑作。從這一年起,葡萄酒瓶正式頒給最後的冠軍,但就像之前的皮帶一樣,冠軍選手還是無法拿回家,直到半個多世紀後才改變這項傳統。

1927年,高壇傳奇人物Bobby Jones(巴比‧瓊斯)在聖安卓蟬連英國公開賽,這也意味著葡萄酒瓶極有可能在隔年永遠流洋到美國大陸。或許正是基於這項原因,三個月後R&A的比賽委員會決定:「未來的原始冠軍獎盃將由協會保留,不過冠軍選手可以獲得複製品。」

儘管如此,這座造價四十英鎊的所謂「第二真品」,仍只是暫時放在冠軍選手身上,每年七月中英國公開賽開打時,衛冕者都必須把它送回來,不過還是有許多選手會私底下請人複製。1960年,英國公開賽歡度百周年,主辦單位特別複製一個原來三分之二尺寸的葡萄酒瓶,送給冠軍選手Kel Nagle(凱爾‧納格)作為永久保存的紀念。

後來,這也順勢成為之後英國公開賽的慣例,所以寇蒂斯就擁有兩座葡萄酒瓶。