世足專欄》世界盃神奇球隊(上)之一鳴驚人

(l-r) Luka Modric of Croatia, Ante Rebic of Croatia, Ivan Perisic of Croatia, Ivan Strinic of Croatia, Domagoj Vida of Croatia during the 2018 FIFA World Cup Russia Final match between France and Croatia at the Luzhniki Stadium on July 15, 2018 in Moscow, Russia(Photo by VI Images via Getty Images)
被視為2018年世足賽大黑馬的克羅埃西亞。(Photo by VI Images via Getty Images)

4年一度的世界盃即將在阿拉伯國家卡達開幕,屆時將雲集全球最頂尖的球星逐鹿中原,爭奪足壇至高無上的榮譽。幾乎每屆決賽圈均有至少1匹黑馬跑出,為球迷炮製一個又一個的意外驚喜。本屆賽事開幕前,我們不妨溫故知新,回首自上世紀90年代以來的神奇球隊,你們又記得哪幾隊呢?

毫無疑問,上屆俄羅斯世界盃,格子軍團克羅埃西亞有力榮膺「神奇之最」。這個歐洲國家只有400多萬人口,小組賽與南美勁旅阿根廷、超霸鷹奈及利亞和北歐小國冰島同組,意外地取得3戰全勝,首名晉級已經嚇人一跳。畢竟,陣中除了皇家馬德里指揮官Luka Modrić屬於天王巨星之外,Mario Mandžukić、Ivan Rakitić、Ivan Perišić、Marcelo Brozović等全是實而不華的骨幹,名氣只算二線球星。

淘汰賽階段,克羅埃西亞依舊不太引人注目,16強互射12碼力克丹麥,8強互射12碼攆走東道主俄羅斯後,4強遇上三獅軍團英格蘭,依然被人看低一線。「加時階段,我想換人,但沒有人想被換出。」總教練Zlatko Dalic當時這樣說。再一次,4強要進入加時,格子軍團全隊士氣高昂,場上球員累得抽筋也不想被換出,這是能夠走進王者之戰的關鍵所在。

克羅埃西亞加時以2:1擊敗英格蘭後,網上搜尋「Croatia」的次數由決賽圈前的每日100次,激增至15萬次,Dalic以「奇蹟之旅」總結整個世界盃歷程。然而,童話最終夢醒,人強馬壯的法國在終局之戰一面倒勝出,大破4:2,史上第2次號令天下,惟克羅埃西亞亦創下立國以來的最佳戰績,無怨無悔。

2014年世界盃D組名單出爐時,已被視為「死亡之組」,但根本沒有球評家把中北美洲及加勒比海代表哥斯大黎加放在眼內,畢竟其餘3隊是贏過世界盃的冠軍人馬。面對義大利、英格蘭和烏拉圭圍困,哥斯大黎加居然在小組賽保持不敗之身,取得2勝1和,首名出線,已經令人大跌眼鏡,而且3場比賽只是失掉1球。

哥斯大黎加靠「防守反擊」周旋於列強之間,防守嚴密,當然要感謝同年夏天轉投皇馬的門神Keylor Navas表現出色。16強抽到上上籤,哥國面對實力不相伯仲的希臘,120分鐘打成1:1,互射12碼險勝5:3晉級,已經刷新國家最佳成績。8強挑戰歐洲勁旅荷蘭,這匹黑馬發揮頑強鬥志,120分鐘守住清白之身,可惜美夢醒來,12碼輸3:4出局。

哥斯大黎加英雄主帥Jorge Luis Pinto,決賽圈後「死於」辦公室政治,與足總徹底翻臉而掛冠而去,更被「無間道」助教Paulo Wanchope頂替,此後國家隊亦一度迷失,上屆小組賽1場不勝出局。哥國今日已成為足球狂熱國家,國民在決賽圈前兩個多月搜尋世界盃相關資訊的次數,全球排名第3位。

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