【MLB/Matt Chang】大將之風 Jeremy Peña

MLB菜鳥Jeremy Peña來到季後賽也絲毫不見膽怯。(Photo by Mary DeCicco/MLB Photos via Getty Images)
MLB菜鳥Jeremy Peña來到季後賽也絲毫不見膽怯。(Photo by Mary DeCicco/MLB Photos via Getty Images)

文/Matt Chang

2021年末,休士頓太空人隊明星游擊手Carlos Correa宣佈成為自由球員,當下確認雙方賓主情緣已盡,數月後拿著高價合約轉進明尼蘇達改穿雙城隊球衣。多數球迷略感失望之際,腦海裡更浮現一個問題:游擊這個重要位置呈現真空狀態?有其他人能取代Correa嗎?不可能吧!

將時間快轉至2022年例行賽結束那一刻,平均年薪高達3500萬美金的Correa開低走高最終繳出2成91打擊率、22轟、64分打點、WAR值5.4的佳績,這並不令人意外。只是任誰都沒想到,太空人這頭卻意外殺出一個亮眼新秀Jeremy Peña完美填補游擊空缺,兩人全壘打與打點產出幾乎相同,然而開季前這個名字並沒有獲得太多關注,不僅是因其跳過小聯盟2A層級,甚至3A也僅有30場出賽經驗,能否成在一支目標是奪冠的強隊、不被越級打怪的壓力擊潰,實在有太多未知數。

不過太空人名教頭Dusty Baker一開始就對這名菜鳥印象深刻:「Peña有著冷靜沉著的氣質,不太有新人身上常見的急躁與慌張。我想這是家庭跟教育使然,其父親是前大聯盟選手,打職棒會遇到的種種問題兩人大概都已經交流過不知多少次了,而他也是我所認識少數有進到大學的多明尼加棒球選手。」

父親Geronimo Peña曾是紅雀隊90年代前期重要的替補二壘手,後舉家直接從多明尼加搬遷至美國東岸的羅德島地區定居,當時12歲的小Peña在耳濡目染之下,終日與兄弟混跡棒球場,並選擇主守二壘,立定志向要循著父親的腳步也成為一名大聯盟內野手。而電視上瀟灑飄逸攻守兩端都是明星水準且同樣來自多明尼加的大都會游擊手Jose Reyes則成為其崇拜模仿的偶像。

血液裡流淌著的運動基因成功遺傳至Peña,高中同時入選棒球與田徑校隊,逐漸展露其天賦,畢業時獲得亞特蘭大勇士隊選秀指名,不過順位過於偏後並自認認球技尚未成熟,決定前往棒球實力不強的緬因大學就讀,藉此獲得更多上場磨練機會。據他本人表示自己原本身形偏瘦,但學校所在地冬季十分寒冷,大量進食以及終日鏟雪輔以重訓,肌肉量大增,連帶長打「砲瓦」整個提升,同住的好友曾說Peña十分好動,即使是下著大雪的天氣無法打棒球,也要跑到球場在腰間綁上大繩一端拖著笨重輪胎揮汗前行,藉以鍛鍊身體爆發力。大二、大三賽季穩定且高檔的火力輸出,為他迎來2018年選秀會太空人隊的青睞,第3輪即中選,並在1A層級快速適應小聯盟等級的投手強度。由於新冠肺炎疫情影響取消一整年賽事以及後續個人左手腕受傷開刀等因素,經歷漫長空窗期,2021年直接跳級到3A在僅有的30場出賽中,初生之犢不畏虎的Pena硬是以2成87打擊率及逼近6成的長打率讓管理階層印象深刻,守備方面也頗受好評甚至連續兩年拿到多明尼加冬季聯盟的金手套獎,對於Correa的離開,球團高層心中已經有了腹案,那就是直接讓Peña取而代之,因其眼手協調能力極為出色,甚至不在前輩之下。

休士頓太空人啟用Jeremy Peña扛下Carlos Correa離隊後的游擊重擔。(Photo by Michael Starghill/MLB Photos via Getty Images)
休士頓太空人啟用Jeremy Peña扛下Carlos Correa離隊後的游擊重擔。(Photo by Michael Starghill/MLB Photos via Getty Images)

對於這個決定,內部一開始是有些雜音的,正確的說是信心不足,畢竟Correa是選秀狀元出身同時也是聯盟最好的游擊手之一,Peña則只是個累積少少182場小聯盟出賽的菜鳥,隊中老大哥Yuli Gurriel季中受訪時回憶說:「其實初始時大家都很好奇,他的3A資歷非常短,更不用說大聯盟這方面是白紙一張。」言下之意就是小老弟肯定會有一段陣痛期,該繳的球場學費通通免不了,然而很快隊友們就徹底改觀。「這小子有著驚人的球技成熟度,運動能力極佳,而且守、打、跑樣樣精通,擊球力量也很可觀,用不了太久時間,會成為聯盟裡一顆閃亮的新星。」總教練Baker如此評論道:「他的身材並不突出,可是看那些被扛出去的球,會以為是被大個子打者咬中,幾乎都飛到外野最深處。」

由於開季前兩個月的亮眼攻守輸出,明星賽前原不被媒體與球迷看好的Peña已經累積13轟與0.764的攻擊指數,成為美聯年度最佳新秀的有力競爭者。不過大聯盟各隊投手並不是吃素的,開始研究其弱點,熱愛積極進攻不太等球的揮擊特性被徹底針對,加上左手拇指一度受傷,打擊績效直線下滑,陷入所謂的低潮撞牆期。「這是每個職業球員都會遇到的,我始終對球賽本身保持謙卑敬畏的態度,不能失去信心讓自己被擊垮。」由於心智的高成熟度以及防守端仍有穩定的貢獻,仍持續出賽的Peña逐步調整,終於在一場面對大谷翔平主投的對戰中找到答案,把以往揮擊前左腳抬起的高度降低,爭取更多時間辨識來球,壞球追打頻率大降後,逼迫投手只能以好球對決。此戰後在例行賽剩餘的場次中,他的攻擊指數飆升至0.824,一切都回到正軌。

隨著球隊例行賽耀眼的勝場數,已成打線要角的Peña首度體驗到季後賽高張力的挑戰,出乎意料的是開路先鋒Jose Altuve狀態極差幾乎一安難求,棒次緊跟其後的小老弟則以全隊最佳表現扛起前段棒次攻堅角色,首輪橫掃黑馬西雅圖水手隊3戰皆有貢獻,特別是史詩級的18局漫長鏖戰便是靠Peña神來一棒陽春砲致勝分贏下比賽、晉級美聯冠軍賽,而在以系列賽4比0近乎羞辱下一對手紐約洋基隊的過程中,個人則有2發全壘打演出,特別是第4戰落後3分局面下轟出三分砲追平,最終太空人逆轉拿到世界大賽門票,Peña以菜鳥之姿拿到美聯冠軍系列賽最有價值球員,此刻休士頓的棒球迷早已經忘了那個叫什麼「Correa」的游擊手了。

大聯盟史上三壘手季後賽全壘打總數紀錄保持人、以「強心臟」聞名的隊友Alex Bregman對於Peña極為激賞,「在這麼廣大的季後賽舞台,Peña根本沒有在怕的,每個人狀態在漫長賽季裡都會有所起伏,然而他調整得很好,一年級生能在季後賽打成這樣,我以他為榮。」總教練Baker補充說:「你可以從他炯炯有神的眼睛裡看到亮光,無所畏懼的勇氣,完全沒有被大場面嚇倒。你知道的,失去Correa對球隊來說原本可能是災難一場,然而Pena不僅完美填補戰力空缺甚至還青出於藍,要知道能辦到這件事是有多麼困難啊!」

兒時偶像Reyes接受採訪時用西班牙語讚嘆這位後進晚輩著實了得,「我並不認識他,但綜觀其表現,好像已經在聯盟裡打滾了十年,一點都沒有新人的怯場感,非常放鬆地融入比賽中盡情發揮,這真的很了不起。」而這也是隊友以及太空人高層對於Peña共同的看法,儘管美聯年度最佳新秀獎項已是水手隊大物Julio Rodriguez的囊中物,但這無損於眾人對其極高評價與後勢的看好,畢竟例行賽中段受低潮拖累最終結算攻擊指數0.715雖稱不上頂尖,然而季後賽則比較像是正常水準發揮的進攻數據天花板所在。

至截稿為止,太空人9場季後賽累積下來,Peña攻擊指數高達0.921僅小幅落後給Bregman位居第二,並只有1場比賽沒有安打,守備端僅有1次失誤並展現數次美技接傳,無論攻守都帶來極大貢獻。有別於例行賽曾深陷低潮,十月賽場的Peña確實有脫胎換骨之感,眼前球隊即將挑戰隊史第2座總冠軍金盃,如能順利封王,Peña絕對是野手群裡第一功臣。

「我從沒有想成為Correa的接班人或下一個Reyes,就做我自己。」總是帶著靦腆笑容本人個性甚至有些害羞的Peña,不論是在緬因大學校隊看台上只有25位觀眾、抑或是季後賽滿場超過4萬人圍觀,都能保持一樣的平常心,絕對的大將之風,一如Baker教練所說的,假以時日必成大器,又或者我們可以說,他現在就已經是號人物了。

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