【MLB專欄】冠軍絕非偶然:看勇士如何精心布局現在及未來

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首先恭喜勇士奪冠!雖然說本季從季初到季末接連遇到了各個難關,包括捕手接連出紕漏、先發投手換了又換、巨砲Marcell Ozuna捲入家暴疑雲、看板球星與MVP競爭者Ronald Acuña Jr.守備時右腳前十字韌帶撕裂、Charlie Morton在世界大賽第一戰右腳腓骨骨折等,都讓勇士的2021年球季陷入迷茫。但最後他們靠著兇猛的長打火力與精彩的投球表現,讓打擊火力又穩又強的太空人吃鱉,也奪得睽違26年的世界大賽冠軍。

亞特蘭大勇士奪下2021年MLB美國職棒大聯盟世界大賽冠軍。(Photo by Elsa/Getty Images)
亞特蘭大勇士奪下2021年MLB美國職棒大聯盟世界大賽冠軍。(Photo by Elsa/Getty Images)

不過,如果你跟福斯體育台賽事球評,同時也是勇士賽揚名將John Smoltz一樣,認為勇士贏球是因為他們的球隊有大心臟才偶然獲勝的話,那可能得三思。事實上,勇士佈局這一冠,可是佈了至少六年之久。他們不是靠怪力亂神或是不存在的奇異特質贏球,而是透過選秀、海外簽約與巧妙的交易與自由球員簽約造就了2021年的霸業。

翻開勇士的奪冠陣容,除了Freddie Freeman是在2007年選秀入隊外,絕大部分的選手都是在2014、2015年後才加入。球隊40人名單中,有14名是自己選秀和海外簽約而來,又有14名是交易獲得。選秀部分,撇開Freeman之外,包括Austin Riley(2015第一輪)、Ian Anderson(2016第一輪)、A.J. Minter(2015第三輪)與Kyle Wright(2017第一輪)等在季後賽貢獻良多的主將,是在五、六年前那段時間的選秀得到的。其中Riley當時原本外界預估會是投優於打,但勇士堅持讓他以打者身分培育,如今他們也享受了這甜蜜的結果。就連被期待成為王牌,卻接連被傷勢困擾的加拿大右投Mike Soroka,也是2015年選秀入隊的。

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國際自由球員的部分,勇士因為被發現他們在2015利用包裹簽約試圖規避簽約金上限的規範,結果導致他們在2016年以30萬美金以上簽下的選手被判罰合約無效,後續幾年的簽約金也被限制額度。但他們仍舊在那之前,就簽下了他們現在的主力Acuña(2014)與Albies(2013)。他們在2015年規避簽來的頭號大物中外野手Cristian Pache,以及去年季末登場的鐵捕William Contreras,如果能夠修正本壘板紀律與揮棒準確度問題,也可望成為未來的助力。

但如果要說這次季後賽表現出色的選手,表現比較顯著的選手的確是交易獲取的。王牌左投Max Fried是在2014年12月被想要換取Justin Upton的聖地牙哥教士送到亞特蘭大;先發游擊手Dansby Swanson在2015年被亞歷桑納響尾蛇選為狀元半年後,就被放入包括外野手Ender Inciarte的包裹中交易勇士的先發投手Shelby Miller;後援右投Luke Jackson,則是在2016年就被德州遊騎兵交易到勇士。更有趣的是,就連拿來挑選Riley與Minter的選秀權,也是交易來的。前者是勇士與教士交易終結者Craig Kimbrel和Melvin Upton Jr.時所換得,後者則是在Victor Reyes交易案取回。

亞特蘭大勇士王牌投手Max Fried。(Photo by Elsa/Getty Images)
亞特蘭大勇士王牌投手Max Fried。(Photo by Elsa/Getty Images)

當然,這林林總總的交易案中,怎麼能夠漏掉季中那幾筆交易(Adam Duvall、Joc Pederson、Eddie Rosario、Jorge Soler)組成拼裝車外野,雖然守備不怎麼樣但是打擊火力卻相當兇猛,也適時補上了Acuña的空缺。這些在上半季表現可能不出色的選手,到了勇士較有利打者的環境後,再加上自身選球的調適,也成為了勇士奪冠的關鍵外援。

而勇士的薪資總額雖然偏向是中型市場球隊,所以鮮少會有驚天動地的自由球員簽約。但是包括Travis d’Arnaud、Will Smith、Morton與Ozuna,都是勇士在自由球員市場上不亮麗卻很有影響力的簽約。d’Arnaud雖然與當初預期的大物捕手砲評價有差,但是健康時仍不失為一位至少堪用的先發捕手;Smith可以說是大聯盟過去五年表現最穩定的牛棚左投之一,他也算是緩解了近年勇士終結者不穩的問題;Morton以平均年薪1500萬美金的價值,稱職扮演勇士年輕先發投手群的老大哥;Ozuna如果不是因為司法糾紛,可以在打線中段帶來令人畏懼的火力支援。

雖說勇士年輕核心是前總經理John Coppolella與旗下的球探部門的傑作,但從2017年之後,讓勇士戰績蒸蒸日上甚至達成國聯東區四連霸的功臣,卻是現任棒球事務總管兼任總經理Alex Anthopoulos。這位過去曾在多倫多藍鳥球團任職十二年,包括2009到2015年總經理的希臘裔加拿大人,在離職後進入道奇球團擔任棒球事務副總兩年。他在接受華盛頓郵報專訪時表示這兩年就好比進入研究所一般。過去從球探部門出發,卻甚早吸收Bill James等人數據派思想的Anthopoulos,在道奇吸收了更多關於進階數據以及操作思維後,接管了當時因為國際自由球員簽約嚴重違規而陷入危機的勇士。從那之後,Anthopoulos就循序漸進地把前人耕耘的大物一一推上大聯盟,同時也藉由自由球員市場上的中短約簽下包括前美聯MVP得主Josh Donaldson和Morton等人,以及一系列的交易讓勇士成為不容忽視的勁旅。

Anthopoulos的操盤理念,其實除了結合數據分析與傳統球探的背景外,也把「魔球」代表人物Billy Beane與現任巨人總管Farhan Zaidi當作仿效對象。在他們的影響下,Anthopoulos認為勇士只要有一絲機會可以衝擊季後賽,他就要去做嘗試。即便勇士在季中看似晉級無望,深信球隊實力可以追趕大都會與費城人的Anthopoulos並沒有等到交易大限才動手,而是很明快地交易來Pederson,而這也只是他瘋狂交易的開端。如今,Anthopoulos的果斷與對球隊的信任也換來了勝利。

拿下冠軍後,勇士接下來要面對的就是Freddie Freeman的續約問題。除了Freeman還有拼裝車四人幫(Duvall與Pederson有共同選擇權),剩下的自由球員大概就是Smyly、Vogt與Adrianza這些泛泛之輩,因此勇士大概重心會放在續約Freeman的部分。

亞特蘭大勇士主力Ronald Acuna Jr.今年賽季因傷報銷。(Photo by Michael Reaves/Getty Images)
亞特蘭大勇士主力Ronald Acuna Jr.今年賽季因傷報銷。(Photo by Michael Reaves/Getty Images)

翻開勇士的薪資狀態先不討論Freeman的話,Ozzie Albies和Ronald Acuna Jr.因為早早各簽了長約,各自要到2025與2026年才會面臨球隊選擇權(而且還是連兩年);今年徹底進化的Riley,則是要到2025後才會進入自由球員市場。陷入家暴糾紛的Ozuna,合約要到2025才會有球隊選擇權(隔年成為自由球員)。因此假設我們排除掉Freeman的話,目前球隊主力中,只有Swanson是明年季後成為自由球員。

先發輪值如Morton、Fried、Anderson、Soroka等,只有Morton在2022年之後會有球隊選擇權的變數,其他人的控制權至少要到2024年以後才終止(Fried和Soroka)。牛棚投手們大部分有薪資仲裁的資格,但預計價格不會太高,而且控制權最短的Luke Jackson,也是明年季後才約滿。

而在農場,除了Pache與Contreras外,2019年選秀首輪入選的捕手Shea Langeliers已經在3A待命,隨時可望接班;本壘板紀律堪憂但是天賦滿滿的外野手Drew Waters,也可能在明年升上大聯盟;今年在大聯盟登板的左投Kyle Muller,也會在明年競爭先發輪值的位置,或成為另一位從牛棚出發的左投勝利組人選。而近年來選秀以大學選手為主的勇士,在之後幾年也可能會有一些包括Ryan Cusick和Jared Shuster等先發投手。勇士的農場因為大物們相繼畢業而黯淡許多,但是隨著國際自由球員簽約限制鬆綁,勇士接下來大概也會持續把農場培育做得更完善。

這樣看來,勇士的隊形與薪資狀態算是很完善,要續約Freeman這位精神領袖,看起來也綽綽有餘。而其他包括Soler等拼裝車四人幫,續約的可能性相對不高,可是假設明年國聯決定採取指定打擊的制度,包括Soler、Duvall與Pederson等人,也會是很恰當的人選。當然,這一切還需要等新的勞資協議談判結果才能討論。

總而言之,勇士這幾年成功茁壯成冠軍,絕非一時偶然,而是多年的耕耘以及適時補強才有的收穫。而Anthopoulos的果斷及精明更是這背後的重大關鍵。球隊核心正值年少巔峰,薪資狀況健康的勇士,也可望在接下來幾年,持續成為大聯盟的一方之霸。

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